Notes financières: lecture des petits caractères

S’il y a un conseil que nous entendons souvent, c’est qu’il est toujours bon de lire les petits caractères. Pourquoi devrait-il en être autrement pour les états financiers d’une entreprise? Si le compte de résultat, le bilan et l’ état des flux de trésorerie constituent le cœur de l’information financière d’une entreprise, les notes de bas de page sont les petits caractères qui expliquent ce cœur.

Cependant, ce qui n’est souvent pas fourni avec ces conseils avisés, c’est un ensemble d’instructions sur la manière exacte de lire les notes de bas de page d’une entreprise. Cet article vous expliquera non seulement ce que sont les notes de bas de page, mais ce qu’elles signifient et comment les utiliser à votre avantage financier.

Que sont les notes de bas de page?

des méthodes comptables de la société et fournissent des informations supplémentaires qui ne peuvent pas être présentées dans les états eux-mêmes. En d’autres termes, les notes de bas de page développent les états financiers quantitatifs en fournissant des informations qualitatives qui permettent une meilleure compréhension de la performance financière réelle d’une entreprise sur une période donnée.

Les informations relatives aux notes de bas de page peuvent généralement être divisées en deux zones différentes. Le premier traite des méthodes comptables qu’une entreprise choisit pour formuler ses informations financières, telles que les politiques de comptabilisation des revenus. Le second fournit une explication détaillée des résultats opérationnels et financiers importants de l’entreprise.

Méthodes comptables

Cette zone, qui se trouve généralement au début des notes de bas de page, identifie et explique les principales méthodes comptables d’ une entreprise. Ces notes de bas de page sont divisées en domaines comptables spécifiques ( chiffre d’affaires, inventaire, etc.), qui détaillent la politique d’une entreprise à l’égard de ce compte et comment sa valeur est déterminée.

Par exemple, l’une des mesures financières les plus importantes est le revenu. Dans les notes de bas de page, vous trouverez souvent une note de constatation des revenus, qui décrit comment une entreprise détermine quand elle a réalisé ses revenus. En raison de la nature souvent complexe des opérations commerciales, le moment auquel une vente peut être comptabilisée (inscrite dans les états financiers) n’est pas toujours clairement défini. Cette section donnera à un investisseur un aperçu précieux du moment où une entreprise enregistre des revenus. Par exemple, Ford Motor Co. reconnaît une vente au moment où un concessionnaire prend possession d’un véhicule Ford.

Ce qu’il faut chercher

Il y a deux choses sur lesquelles se concentrer lors de l’analyse des méthodes comptables d’une entreprise qui se trouvent dans les notes de bas de page. La première chose à faire est d’examiner la méthode comptable d’ une entreprise et la façon dont elle se compare à la méthode comptable généralement acceptée et aux normes de l’industrie. Si l’entreprise utilise une politique qui diffère des autres dans le secteur ou une politique qui semble beaucoup trop agressive, cela pourrait être le signe que l’entreprise essaie peut-être de manipuler ses états financiers pour dissimuler un événement indésirable ou donner la perception d’une meilleure performance.

À titre d’exemple d’utilisation de la reconnaissance des revenus chez la société automobile X, supposons qu’au lieu de réserver des revenus lors du transfert de propriété, la société X enregistre les revenus lorsqu’une voiture est produite. Cette stratégie est beaucoup trop agressive, car la société X ne peut pas garantir que les concessionnaires prendront jamais possession de cette voiture. Un autre exemple serait une société de magazine qui enregistre toutes ses ventes au début de l’abonnement. Dans ce cas, l’entreprise n’a pas effectué sa partie de la vente (livraison du produit) et ne devrait enregistrer les revenus que lorsque chaque magazine est envoyé à l’abonné.

Le deuxième élément important à examiner est toute modification apportée à un compte d’une période à l’autre et l’effet qu’elle aura sur les états financiers du résultat net. Dans l’exemple de l’entreprise X, imaginons que l’entreprise passe du mode de livraison au mode de production. La réservation des revenus avant le transfert des marchandises augmenterait l’agressivité de la comptabilité de la société X. Les états financiers de la société deviendraient moins fiables, car les investisseurs ne seraient pas sûrs de la part des revenus tirée des ventes réelles et de la part du produit qui était produit mais non livré par la société X.

Lorsqu’on aborde ce domaine, il est important d’acquérir d’abord une compréhension de base des normes des principes comptables généralement reconnus (PCGR)  pour le calcul de l’information financière. Cela vous permettra d’identifier lorsqu’une entreprise ne suit pas cette norme.

Divulgation et détails financiers

Les états financiers dans un rapport annuel sont censés être propres et faciles à suivre. Pour maintenir cette propreté, d’autres calculs sont laissés pour les notes de bas de page. Le segment des informations à fournir donne des détails sur la dette à long terme, tels que les dates d’échéance et les taux d’intérêt, ce qui peut vous donner une meilleure idée de la répartition des coûts d’emprunt. Il couvre également les détails concernant l’ actionnariat salarié et les options d’achat d’actions émises, qui sont également importants pour les investisseurs.

D’autres détails mentionnés dans les notes de bas de page comprennent des erreurs dans les états comptables précédents, des affaires juridiques imminentes dans lesquelles la société est impliquée et des détails sur les baux synthétiques. Ces types de divulgations sont de la plus haute importance pour les investisseurs intéressés par les activités de l’entreprise.

Un autre point important lorsque l’on examine le segment des informations à fournir est ce qui ne figure pas dans les états financiers. Lorsqu’une entreprise respecte les normes comptables, les règles peuvent lui permettre de ne pas tenir compte d’un passif important dans les états financiers et de le déclarer dans les notes de bas de page. Si les investisseurs sautent les notes de bas de page, ils manqueront ces responsabilités ou risques auxquels l’entreprise est confrontée.

Problèmes avec les notes de bas de page

Bien que les notes de bas de page fassent partie intégrante de tout état financier, il n’existe aucune norme de clarté ou de concision. La direction est tenue de divulguer des informations «au-delà du minimum légal» pour éviter le risque d’être poursuivi en justice. Le lieu où se situe ce minimum, cependant, est basé sur le jugement subjectif de la direction. En outre, les  des secrets commerciaux et d’autres informations pertinentes sur des éléments qui confèrent à l’entreprise son avantage concurrentiel.

Un autre problème avec les notes de bas de page est que parfois les entreprises tentent de confondre les investisseurs en remplissant les notes avec du jargon juridique et des termes comptables techniques. Méfiez-vous si la description est difficile à déchiffrer – l’entreprise peut avoir quelque chose à cacher. Si vous voyez des situations dans lesquelles l’entreprise n’écrit qu’un paragraphe sur un événement ou un problème majeur, ou utilise un langage alambiqué pour le contourner complètement, il peut être judicieux de simplement passer à une autre entreprise.

La ligne de fond

Les investisseurs avertis recherchent des informations que les autres ne recherchent généralement pas. Aussi ennuyeux que cela puisse être, lisez les petits caractères. À long terme, vous serez heureux de l’avoir fait.